为什么蚊子偏爱折腾人类?

每当夏季到来,潮湿积水的容器都是繁衍蚊子的温床,尤其是会传播登革热、屈公热、黄热病和兹卡病毒的埃及斑蚊。而在现存的3500种蚊子当中,埃及斑蚊特别喜欢靠近人胜过动物,这引起了美国普林斯顿大学生物学家 Lindy McBride 的兴趣。

McBride 说,整体而言,蚊子是很投机的动物,它们很愿意去咬大部分和它们接触到的动物。但是,有少数几种蚊子特别爱咬人类,这点很不寻常。

此外,研究人员还发现,就算是同一种蚊子,住在不同的地方对人类也会展露出不同的偏好。为了找出个中原因,McBride 和她的研究团队花了整整三年收集位于撒哈拉以南非洲各地的埃及斑蚊卵,再将这些卵带回普林斯顿大学的实验室孵化研究。

首先,埃及斑蚊就像所有的蚊子一样会在水中产卵,研究人员抓住这点在撒哈拉以南非洲各地设下“捕卵陷井”:装水的塑料杯搭配种子纸和脏脏的树叶,模拟出埃及斑蚊理想的产卵环境。

几天后,研究人员再回来看看“捕卵陷井”捕到了多少卵。研究共同作者、普林斯顿大学博士后研究员 Dr. Noah H. Rose 说:有的时候你花了数周在同一个地方,结果一颗卵都捕不到。

注:种子纸在造纸的过程中添入了花草的种子到纸浆之中,完成后的种子纸可以“种”到土壤中等待花草萌芽。

最后,研究人员从27个地点带回了埃及斑蚊的卵。这些卵其实就像种子一样,干燥后可以休眠六个月到一年的时间,只要重新放回潮湿的环境中,就可以开始孵化,因此研究人员要把这些卵带回位于美国的实验室孵化一点都不难。

有了来自不同地点的埃及斑蚊,现在研究人员要找出哪些地区的埃及斑蚊比较爱靠近人胜过动物,而这就要请出连通两根塑料管的嗅觉仪。

研究人员在其中一根塑料管放入自己的手臂、另一根放入豚鼠或鹌鹑,然后将不同地区的埃及斑蚊分别放入连接塑料管的塑料箱中,再来看看埃及斑蚊聚集在哪根塑料管多。塑料管和塑料箱之间设有具细小孔洞的隔板,所以人和动物并不会被埃及斑蚊咬。

负责贡献手臂的 Rose 博士说,我就坐在那里伸手进管中实验了一次又一次。他花了好几个月的时间在当“蚊子饵”,重复了上百次一样的实验才获得足够的数据。最后,研究人员发现,来自人口密集处的埃及斑蚊特别爱靠近人类。

Rose 博士认为,住在迦纳库玛西、布吉纳法索瓦加杜古等人口密集大城的蚊子比较喜欢咬人类。但它们只会在特别干燥的季节表现出对人类强烈的喜爱──尤其是在萨赫尔地区,这里的降雨集中在一年当中的几个月而已。

我们认为这是因为生活在这样气候下的蚊子为了繁衍后代特别依赖人类和人类所储存的水。一起参与研究的美国普林斯顿大学生物学家 McBride 说,这种蚊子变成爱咬人类,就是因为在漫长、炎热、干燥的季节它们需要靠人类储存的水来产卵。

我认为可以这么说,它们并没有那么受到我们的吸引,它们是受到我们储存的水所吸引。毕竟,要在干旱季节取得水源并不容易,这个时候跟着会储水的人类容易多了。

McBride 进一步提到,过去有文献提出这样的假设,但一直没有获得实证,要提出假设很简单,但真正令人惊喜的是你有办法实证。 

对于人类而言,可以进一步了解埃及斑蚊偏爱人类的原因,或许在公共卫生方面能有效防治埃及斑蚊散播传染病,尤其这份研究在考察气候、都市化程度和联合国提供的人口数据后,预测在2050年撒哈拉以南非洲会出现更多偏爱人类的蚊子。

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